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我们正经历着人类历史上最大的一场经济学实验?

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或许,当我们多年后再回看这段历史时,就会发现:其实,2018年就是整个经济周期中最繁荣的阶段,随之而来的是全世界逐步走向如元朝、罗马帝国以及1920年的德国一样的超级通胀的结局。

文:北京约瑟投资有限公司董事长 陈九霖

责任编辑:胸怀天下 

我们正经历着人类历史上最大的一场经济学实验?来自中外管理00:0014:08

2021年,许多国家的经济,在经历了自2020年以来的新冠肺炎疫情的摧残后,都开始出现了不同程度的恢复。这从失业率上即可很清晰看出,该数据自2020年大幅下滑,到目前已经恢复到了正常的水平;此外,企业的破产率,也达到了近两年来的新低;而股市则创造了新高。

从表面上看,这一切似乎都非常美好。但是,在现实中,我们却经历着人类历史上最恐怖的经济学实验——这场实验,可以像遭受1997年亚洲金融危机和2008年全球金融风暴乃至1929-1934年大萧条一样,帮助这个饱受创伤的世界,重新开始一段全新的黄金岁月。可是同样地,这场实验也可能会将我们这个世界带入一场我们从来都没有见过和经历过的动荡年代。

货币的演化

 远在战国时期,青铜铸币的发明,使得人们摆脱了原来使用物品交易的方式。原先由贝壳制作的货币,也被青铜铸币所取代。公元前210年,秦始皇推行“以秦币同天下之币”,进行了货币系统的统一改革,将货币铸造和发行权集中于中央。至此,该方式一直延续至今。

 然而,就在货币得到统一,经济、贸易蒸蒸日上的时候,新的问题出现了。由于货币是由铜制造的,铜的重量导致其在交易量巨大时难于携带。这一问题带来了货币交换过程中的改革。在实践中,我国古代的商人想出了一个办法,将铜币存入一个商铺,由这个商铺给出一张保证单或是凭证,来证明其钱的数量和价值。这种做法帮助了商人以及其他个人,让他们在旅行中能够不用自己携带这些铜钱,而只是携带更便捷的商铺保证单或凭证。

而这样一个系统,在经历了较长时间的演变后,逐渐地变成我们如今的银行系统。当这个系统延续了几个世纪之后,当时的政府发现了一个奇怪现象。由于人们将货币存进了银行,换取了等价的保证单。政府则可以完全依靠着发放保证单的方式,来获得资金,从而发展军事力量和经济。就如秦始皇在公元前210年所推行的货币系统改革一样,新一代的政府采取了新的货币政策——只不过此时的货币已由原本的铜币改为了纸币。这也使得政府可以完美地掌控自身的货币系统。此后,在长达几个世纪中,政府对货币发行与通货膨胀的管控,一直都维持相对温和的状态。但是,这个状态在持续到南宋末期时,因为一个人的出现而被打破了。

1162年,孛儿只斤·铁木真出生于漠北斡难河上游地区,他于1189年统一了蒙古高原,并被尊称为“成吉思汗”。在随后的时间里,成吉思汗多次对外发动战争,而他的子嗣也在征服宋朝之后,建立了历史上著名的元朝。这个新建立的元朝政府,由于连年的对外征战与扩张,政府赤字开始出现了大幅的飙升。而元朝政府为了应对这样的不利状况,所采取的举措便是继续大幅地印钞,以便资助军队对外扩张。

因此,在元朝年间,大量的纸币由政府制造出来,用作流通货币——这是在以往朝代从来都不会出现的事情。虽然元帝国不是世界上第一个发行纸币的国家,但却是人类历史上第一个将纸币作为全国性法定流通货币的国家。在一段时间内,这样的经济模式,确实帮助元朝走向了鼎盛。

然而,作为人类历史上的第一个全国性法定纸币流通的帝国,金融史上第一个吃螃蟹的弄潮儿,不可一世的大元朝,最终却也死在了纸币上。随着时间的推移,由于与周边邻国之间的征战越来越多,为了弥补其军费开支,越来越多的钱被政府制造了出来,这就导致了政府赤字的进一步提高并且发生了通货膨胀。这样的做法与当年美国所设计的“布雷顿森林体系”的崩溃如出一辙。

总之,元朝连年的对外战争,尤其是旷日持久的蒙宋战争,造成了庞大的财政赤字,为筹措军费而动用货币超发手段,甚至开始挪用“钞本”银。这样无节制地印钞,最终导致元朝在经历了不到98年的时间就覆灭了。可谓成也萧何,败也萧何。

现代货币理论

2020年新冠肺炎疫情爆发。在疫情期间,各国政府都在不断地通过提升自身债务的方式,来尝试渡过难关。拜登刚一上任,就促使国会通过了一个1.9万亿美元的美国纾困法案,而在这个法案通过后不久,他又马上推出了3万亿美元的基建计划。在2021年短短不到半年的时间里,美国4万多亿美元的政府债务就已然形成,这还没有算上2020年为了拯救疫情所印刷的4.5万亿美元。如今,美国印钱的数量,不但屡创历史新高,而且有些诡异的是,这样的印钱速度,与历史上的元朝通过印钱缓解自身的财政,竟然有着惊人的相似!

即使自元朝于1271年建立起计算,至今也不过750年。虽然时隔仅仅不到八个世纪,但是,现代的美国和从前元朝中国这两个国家,却都在采用着相同的纾困手段。当危机来临时,政府便开始寅吃卯粮,通过大量地印钱、举债来缓解经济压力。

从目前的经济恢复情况来看,举债、印钱似乎是刺激经济非常有效的手段。这样的做法其实在2008年全球遭遇史无前例的金融危机后,就已经开始。彼时,全球央行,尤其是美国央行,就不断地通过这种手段去刺激经济。而这种做法,如今被称作“现代货币理论(MMT)”。

所谓现代货币理论,又被称为“货币赤字化”。这个理论,诞生于20世纪90年代,其主旨就是,在政府对于印钞权有着绝对垄断的情况下,将利率压到最低,并通过不断增加货币的供应来刺激经济,顺利地防止经济崩溃。2019年8月,我国央行货币政策司司长孙国峰发表了《对“现代货币理论”的批判》的文章,对这一货币理论进行了详细解释。但是,就如孙国峰所言,现代货币理论(MMT)在本质上,是政府透支、央行埋单的“铸币税”安排,其后果将冲击市场的总体价格体系。可是当前,整个世界就在尝试并实践这一新的理论。这种做法会带来两个结果:一种是如日本、意大利等国一样,政府有着大量的债务,也在不断地进行量化宽松,其经济整体上不会崩溃,反而,还能从危机中快速地恢复过来;而另一种结果,也如孙国峰所说的那样,它过于透支信用,使得从古代就开始建立起来的信用系统出现崩溃。

在2020年3月至2021年4月的13个月中,单是美联储所释放的货币供应,就比疫情发生前增多了40%。但是,在现实生活中,作为消费者的我们却没有感受到通货膨胀及其影响。而且,2020年4月以来,美国的通胀率,仅从最低时的0.1上升到最高时的1.7。此数据还没有达到2018年和2019年的水平。

按理说,印了那么多的钱,物价应该是“涨到天上去了”。但为什么预想的通货膨胀却没有到来呢?

这其中的理由有很多。其中一个是,因为通货膨胀的出现,不仅仅取决于货币的数量,更取决于商品的供需平衡。商品供不应求时,物价水平才会上升。同时,因为疫情,很多国家处于限制出行的状态,这在很大程度上遏制了需求。然而,无论是货币超发还是需求不足,本应该刺激通货膨胀,为什么事实上却是相反的情况呢?

其实,上述因素都只是一个又一个的诱因。而目前通货膨胀尚未起来的原因是“时间”。纵观人类经济史,没有一场经济的崩溃来自于几天或者几个月,而是来自于几年时间的积累。

美国1929-1942大萧条中的失业率

自1929年4月美国出现大萧条以来,其失业率从1929年开始,直到1931年才达到峰值,这个过程总共花了三年的时间。电影《大空头》中的原型Michael Burry,曾经成功地在美国次贷危机爆发前做空房市。他在疫情前就高呼泡沫过大,并多次公开表示,与许多泡沫一样,这次泡沫的时间越长,接下来的市场就会跌得越惨。Michael Burry还与巴菲特等多位著名投资人公开表示,当今的世界经济很像“二战”前的德国经济,最后都会遭遇一场通胀危机。

德国的通胀危机

Michael Burry曾经多次说,通胀危机爆发初期,都会出现一次资本市场的狂欢。由于货币数量的不断增多,越来越多的钱推升资产价格,使得股票和其它资产的价格出现大幅上涨。而且,越来越多的人,仿佛一夜之间靠着这些资产一跃成为大富豪。所谓利好消息越来越多,仿佛满地都是金子,就等着你弯腰去捡一样。但是,随之就是犯罪率的大幅提升,生活成本的大幅提高。诸如此类的问题,接踵而至。在通胀危机的末期,自暴自弃的贫穷以及阶级的固化,也会呈现出来。

1920年的德国,就曾经历过这样的悲剧。在经历了“一战”后,作为战败国的德国,在经历了西班牙流感的冲击后,为了还债以及刺激经济,采取了印钱、贬值的方式。在开始印钱的第一年里,德国的货币马克还处于一个健康的状态。那时,很多德国居民发现,他们手上都还有多余的资金用来投资。可是,一年之后,德国马克就出现了大幅贬值,物价也出现了疯涨。即使如此,在接下来的两年中,货币系统还处于一个稳定的状态,直到1923年,德国马克终于发生了崩溃,于是德国出现了严重的通货膨胀,以致1923年时的一万德国马克只能买到一个面包。

事后计算起来,这样的“大通胀”是从1918年开始的,直到1923年,历经了长达5年的时间才彻底显现出来。虽然当前部分国家的经济不一定会发展到当年德国的程度,但是,我们也很难说未来一定不会出现相同的情况。今年2月,俄罗斯PRIME通讯社报道,根据美国国际金融研究所估算,2020年全球债务增加24万亿美元至281万亿美元,已接近全球经济规模的3.5倍。受疫情影响,未来几年全球债务规模还将继续保持高速增长。

而2020年全球债务已经达到了全球GDP的355%,增速明显高于2008年全球金融危机期间的增速。而且,超半数的新增债务为政府公共债务,2020年各国政府债务增加了12万亿美元至82万亿美元(占全球GDP的105%)。在未来的一年半时间内,全球债务将增加19万亿美元,至2022年中期,全球债务总额将首次超过300万亿美元。

一段黄金岁月

如此庞大的债务负担,如同一颗地雷一样,没人知道会在哪一天被突然引爆。查理·芒格最近在接受记者采访被问到该话题时,就表示:“我们永远无法去揣测人的贪婪以及恐惧。

纵观历史,我们会发现,其实“二战”结束后,准确来说,自1950年以来,人类已经度过了一段非常黄金的岁月。在这期间,全世界从一个有着12.8亿人每日支出不足1美元的状况,发展到如今全世界贫困人口不足6%。而且,当今世界上大多数的人,都可以方便地使用上热水,并能喝上安全的饮用水。即使在疫情依然肆虐的今天,我们的医疗条件以及疫苗的接种等,都是1950年代时完全想象不到的。全球最大对冲基金桥水的创始人——瑞·达里奥,在《债务危机》中就表示:现在,全世界已经处于一个长债务周期的末尾。

我们将美国债务量与GDP进行对比,可以发现,自从1950年以来,美国就已经进入一个靠举债发展经济的阶段。其实,不光是美国,世界大多数国家都面临着一样的囚徒困境。

或许,当我们多年后再回看这段历史时,就会发现:其实,2018年就是整个经济周期中最繁荣的阶段,随之而来的是全世界逐步走向如元朝、罗马帝国以及1920年的德国一样的超级通胀的结局——全世界靠着印钱举债,最终导致整个信用货币系统的崩溃;又或者,我们可能会面临如日本、意大利一样的境况:陷入一段失去的年代——经济没有崩溃,却再也回不到当初的辉煌;又或者,现代货币理论确实成功了,2021年是一个全新的黄金时代的开始。

是警钟在鸣,还是鲜花含苞待放,仁者见仁,智者见智。但是,不管未来怎样,历史终会说明。

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