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仰望星空时,你可曾看见疯狂注入太空的资金流?

时间:03-03 11:05 转载来源:天星资本

太空已经从人类的科技前沿变成了商业前沿,在仰望星空时,你是否看见了那些正在滚滚涌入太空的热钱?

来源:好奇心日报

距离苏联发射第一颗人造卫星已经过去了 61 年,早已不再是一个需倾举国之力才能完成的任务了。而且科技公司能把微型做到只有面包块那么大,单趟发射上百颗卫星。

像私营太空科技公司 Planet Labs 曾利用火箭向太空发射了 146 颗微型卫星,创下了人类历史上发射最多卫星的记录。

但它的记录应该不会保存太久,因为软银投资的太空技术公司 OneWeb 表示要发射 648 颗微型卫星,构建通信卫星网络。 

2010 年,Planet Labs 诞生在加州的一个车库里,而非传统的得克萨斯州和佛罗里达州的传统航天中心。它由前 NASA 科学家创办,没有政府背景,靠风险投资起家,迄今为止已经获得了 1.74 亿美元融资,制造了约 300 颗小卫星。

消费电子产业的发展,众多性价比高的组件给微型卫星的发展奠定了基础,以 Planet Labs 为例,他们所制造的卫星组件均出自商业世界的现有成果:手机中的无线发射组件,用在牙科工具上的反作用轮,原本用在汽车与医疗设备上的处理器,而最重要的照相服务则结合摄影电影中的摄像机,以及互联网上的开源软件。

如今卫星的小型化背后是多个相关行业的共同进步。

卫星体积在变小,制作和发射成本在变低

1957 年 10 月 4 日,苏联在拜科努尔航天中心顺利发射了第一颗人造卫星“斯普特尼克 1 号”。

这颗基本上也干不了的卫星重达 83.5 千克,壳体中充满了加压的氮气,每 96 分钟就环绕地球一圈。在接下来的几年里,美国、法国、日本和中国都相继发射了自己的卫星。虽然这些卫星的形状、材料各异,但都有一个共同属性,那就是大、重、贵、慢。

微型卫星大量使用通用电子部件,某些低成本卫星甚至会使用改造过的手机主板。 NASA 前工程师 Pete Klupar 感慨,“黑莓手机都比微型卫星功能多,拥有更好的传感器和处理器。”

2014 年,Planet Labs 创始人 Will Marshall 在 TED 现场展示了该公司设计的微型卫星。他用一只手托着它,它的主机看起来只有半个法棍面包那么大,具体尺寸是 10x10x30 厘米。他将它命名为“鸽子”。

但这还不是现在世界上最小的卫星。Planet Labs 的竞争者们开发出了和三阶魔方差不多大小的卫星,实验室里还出现过和邮票差不多大小的卫星。这些卫星被统称为“微型卫星”。一般情况下,对微型卫星的普遍定义是低于 500 千克的卫星。

除此之外,还有整个发射行业的变化。2004 年,美国联合发射联盟的单次发射报价在 7000 万到 9000 万美元之间,国际发射服务的价格在单次 1 亿美元左右,而阿里安航天公司,平均价格达到了 2 亿美元一次

十年后的 2014 年,Space X 单次发射的价格已经降到了 5400 万美元左右。一年后,该公司首次实现了可回收火箭方案,每次发射的成本直接降低到了 3-500 万美元一次

这些进步共同使得微型卫星的大量升空成为可能。

越来越多的资本正在投入太空

卫星的缩小带来了商业化运作的可能,越来越多的风投基金加入了进来。2018 年,风投基金向空间技术公司投入了 44.07 亿美元,同比增长了 13%。

Space Angels 计算了自 2009 年以来投资太空的 534 家风险投资公司,其中 114 家是 2018 年首次参与投资,1/4 的投资是 B 轮投资。

虽然有些交易并没有披露具体的投资者,但 Tauri Group 发现,福布斯亿万富豪榜上有 21 人都与航天企业有联系。这些投资者包括微软公司的比尔·盖茨,亚马逊公司的杰夫·贝佐斯,Google 公司的拉里·佩奇、埃里克·施密特,Dish 网络公司的查尔斯·厄根,微软联合创始人保罗·艾伦,腾讯的马化腾,拉斯维加斯金沙集团的谢尔登·阿德尔森,以及维珍银河队的理查德·布兰森等等。

福布斯评论称,这些投资者唯一担心的问题是投资太空公司会比较难退出。

不过也不是没有成功案例。2014 年,Google 以 5 亿美元收购了太空技术公司 Skybox,3 年后,Planet Labs 又从 Google 手里收购了 Skybox。

根据美国卫星工业协会的数据,2017 年全球卫星产业总收入达到 2686 亿美元,其中占比最低的是卫星发射服务,收入仅 46 亿美元,占比 2%;占比最高的是卫星服务业,收入总额是 1287 亿美元,占比达到 48%。

(END)

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